Biografie von Bessie Smith

Die afroamerikanische Sängerin Bessie Smith wurde „The Empress of the Blues“ genannt. Ihre großartige Stimme, ihr Gespür für Dramatik, ihre klare Diktion (man verpasste kein Wort von dem, was sie sang) und ihr unvergleichliches Tempo und ihre Phrasierung heben sie von der Konkurrenz ab und machten sie für Jazz-Liebhaber ebenso attraktiv wie für Blues-Liebhaber.

Frühe Jahre

Bessie Smith wurde in Chattanooga, Tennessee, als eines von sieben Kindern von William und Laura Smith in Armut geboren. Ihr Vater war Baptistenprediger und Arbeiter. Ihr Vater starb kurz nach ihrer Geburt und ihre Mutter und zwei ihrer Brüder starben, als sie acht oder neun Jahre alt war. Eine unverheiratete Tante zog sie und ihre Geschwister groß. Smith erkannte, dass sie eine ungewöhnliche Stimme hatte und schon früh an Straßenecken für Geld sang, begleitet von Andrew, ihrem jüngeren Bruder, an der Gitarre.

Im Alter von achtzehn Jahren arbeitete Bessie mit der Moses Stokes Travelling Minstrel Show und später mit den Rabbit Foot Minstrels unter Gertrude „Ma“ Rainey. Die Minnesängershow (eine Show, die auf afroamerikanischer Musik und Humor basiert) war ein schwieriges Leben. Lange Arbeitszeiten, niedrige Löhne, Glücksspiele, Schlägereien und der Missbrauch von Alkohol und Drogen waren an der Tagesordnung. Aber Smiths Stimme war bemerkenswert, sie füllte den größten Saal ohne Verstärkung (die Ausdehnung des Klangs) und erreichte jeden Zuhörer in wunderschönen, erdigen Tönen.

1920 nahm Mamie Smith (nicht verwandt mit Bessie Smith) die erste Vocal-Blues-Platte auf und verkaufte sich im ersten Monat hunderttausend Mal. Plattenmanager erkannten, dass sie einen neuen Markt hatten und der „Rennrekord“ war geboren. Diese Aufzeichnungen wurden nur in den Süden und ausgewählte Gebiete des Nordens versandt, in denen sich Afroamerikaner versammelten. Bessie Smith produzierte „Down-Hearted Blues“ und „Gulf Coast Blues“ im Februar 1923. Erstaunliche 780 verkaufte Exemplare innerhalb von sechs Monaten.

Aufgenommen mit der Jazz-Elite

1923 kam Smiths großer Durchbruch, als sie von Columbia Records entdeckt wurde. Frank Walker wickelte ihren Plattenvertrag von 1923 bis 1931 ab und half beim Start ihrer erfolgreichen Karriere mit 160 Titeln.

Smith kaufte 1925 einen maßgeschneiderten Eisenbahnwagen für sich und ihre Truppe. Dadurch konnte sie einige der entmutigenden (negativen) Auswirkungen des Rassismus umgehen, die sowohl in den Nord- als auch in den Südstaaten zu finden waren. Sie reiste mit ihrer eigenen Zeltshow oder mit Shows der Theatre Owners‘ Booking Association (TOBA) und bekam ein Wochengehalt von bis zu zweitausend Dollar.

Smith nahm während ihrer zehnjährigen Aufnahmekarriere mit einer Vielzahl von Begleitern auf. Dazu gehörten die Pianisten Fred Longshaw, Porter Grainger und Fletcher Henderson; Saxophonisten Coleman Hawkins und Sidney Bechet; Posaunist Charlie Green; die Klarinettisten Buster Bailey und Don Redman; und Kornettist

Den Blues singen

Als die Popularität von Smiths Platten zunahm, wuchs auch ihr Tourplan. Als sie von ihrer Heimatbasis Philadelphia, Pennsylvania, durch die Vereinigten Staaten reiste, wurde sie an jedem Halt von bewundernden Menschenmengen begrüßt. Trotz Smiths kommerziellem Erfolg war ihr Privatleben dem Blues, den sie sang, sehr ähnlich. Ihre Ehe mit Jack Gee verlief stürmisch und endete 1929 in einer bitteren Trennung. Smith kämpfte auch mit Alkohol.

Smiths Popularität als Plattenkünstler erreichte um 1929 ihren Höhepunkt. Dann untergrub die Kombination aus Radio, Tonband und der Weltwirtschaftskrise (1929–39; eine Zeit des schweren wirtschaftlichen Niedergangs, die zum Verlust von Arbeitsplätzen für Millionen führte) die gesamte Plattenindustrie. Der Preis, den sie verlangen konnte, sank und sie war gezwungen, ihren Waggon zu verkaufen. Die kleineren Städte, in denen sie spielte, beherbergten Theater von geringerer Qualität. Trotzdem spielte sie 1929 in einem Zwei-Rollen-Film mit, St. Louis Blues, eine halbautobiografische Anstrengung, die bis 1932 einige Aufmerksamkeit erhielt.

Smiths magere Jahre endeten 1937, als die Plattenindustrie erneut von der Verrücktheit der frühen Swing-Ära angetrieben wurde, angeführt vom Erfolg der Band von Benny Goodman (1909–1986). Smith hatte sich während ihrer gesamten Karriere als anpassungsfähig erwiesen und konnte sicherlich mit den Besten von ihnen schwingen. Auch Blues-Gesang erlebte eine geschmackliche Wiederbelebung.

Tragödie

Am Morgen des 26. September 1937 fuhren Smith und ihr enger Freund Richard Morgan von einer Aufführung in Memphis nach Darling, Mississippi, für die Show am nächsten Tag. In der Nähe von Clarksdale, Mississippi, war ihr Auto in einen Unfall verwickelt, der zum Tod von Bessie Smith führte.

Es wurde geschätzt, dass über zehntausend begeisterte Fans an der Beerdigung der Bluessängerin teilnahmen, die zur meistverkauften Plattenkünstlerin ihrer Zeit geworden war. In Früher Jazz, Gunther Schuller bezeichnete Smith als „den ersten kompletten Jazzsänger“, dessen Einfluss auf die legendäre Billie Holiday (1915–1959) und eine ganze Generation von Jazzsängern nicht hoch genug eingeschätzt werden kann.

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