Biografie von Lonnie Thompson

Der Wissenschaftler Lonnie Thompson ist eine Autorität auf dem Eis. Seit mehr als dreißig Jahren durchquert er jede Art von Gelände, hat brütende Hitze und klirrende Kälte überstanden und einige der höchsten Berge der Welt bestiegen, um Eis zu sammeln und zu studieren. Thompson untersucht Eisbohrkerne von Berggipfeln, weil sie eine historische Karte des Klimas einer Region liefern; Kerne geben auch einen Einblick in die Zukunft der Gesundheit unseres Planeten. Mitte der 2000er machte der Paläoklimatologe (ein Wissenschaftler, der vergangene Klimazonen durch geologische Geschichte untersucht) eine verblüffende Entdeckung: Eiskappen auf Bergen wie dem Kilimanjaro in Tansania schmolzen mit alarmierender Geschwindigkeit und könnten in sehr naher Zukunft vollständig verschwinden. Infolgedessen rasten Thompson und sein Team Ende der 2000er Jahre nach Afrika, Asien und Südamerika, um Proben von gefährdetem Eis zu entnehmen. Wie NASA-Direktor James Hansen erklärte Wissenschaft Magazin: „Wenn [Thompson] es nicht tun würde, würden wir diese Aufzeichnungen für immer verlieren. Er ist eine Art Held.“

Vom Kohleland bis zu den Eiskappen

Lonnie G. Thompson wurde am 1. Juli 1948 in Gassaway, einer winzigen Stadt in einer armen ländlichen Gegend von West Virginia, geboren. Seine Eltern gingen nie über die achte Klasse hinaus zur Schule, aber der junge Lonnie hatte größere Ambitionen. Schon in jungen Jahren zeigte er Interesse an Naturwissenschaften und zeigte die Art von Neugier, die ihm als Erwachsener zugute kommen würde. Zum Beispiel stellte Thompson in der Scheune seiner Familie eine Wetterstation auf und schloss mit seinem Essensgeld Wetten darauf ab, ob es regnen würde oder nicht. In den späten 1960er Jahren schrieb sich der angehende Wissenschaftler an der Marshall University in Huntington, West Virginia, ein und war damit das erste Mitglied der Familie Thompson, das das College besuchte. 1970 schloss er sein Studium der Geologie mit der Absicht ab, Kohlengeologe zu werden. Die Entscheidung war eine praktische; Thompson erzählte Kevin Krajick davon Wissenschaft Magazin: „Ich hasste Armut und West Virginia ist voller Kohle.“

„Wir kassieren ein Bankkonto, das über Tausende von Jahren aufgebaut wurde, aber nicht wieder aufgefüllt wird. Wenn es einmal weg ist, wird es schwierig, es zu reformieren.“

Während seiner Zeit bei Marshall lernte Thompson auch seine zukünftige Frau Ellen Mosley kennen, die eines Tages seine Forschungspartnerin werden und schließlich selbst eine renommierte Wissenschaftlerin werden sollte. Nach ihrem Abschluss gingen Thompson und Mosley an die Ohio State University (OSU) in Columbus, um einen Abschluss in Geologie zu machen. Thompson wurde bald an einem Forschungsprojekt am Institute of Polar Studies der OSU (später in Byrd Polar Research Center umbenannt) beteiligt, bei dem Wissenschaftler Eisbohrkerne analysierten, die aus Polarregionen, einschließlich Grönland und der Antarktis, zurückgebracht wurden. Dieses Gebiet steckte noch in den Kinderschuhen, und Thompson und Mosley waren fasziniert. Durch die Untersuchung von Schichten uralten Eises konnten die Forscher die Gase, chemischen Elemente und Staubkonzentrationen analysieren, die im Laufe der Jahrtausende eingefangen wurden. Die gesammelten Daten enthüllten viel über die Geschichte einer Region, einschließlich der Lufttemperatur während eines bestimmten Zeitraums, wie nass oder trocken ein Gebiet war, welche Art von vulkanischer Aktivität stattfand, sogar welche Art von Pflanzen je nach Typ vorherrschte von herumfliegenden Pollen.

Übermorgen: Fakt oder Fiktion

2004 hat sich Hollywood in dem actiongeladenen Thriller mit dem Problem der Erderwärmung auseinandergesetzt Übermorgen, mit Dennis Quaid als Paläoklimatologe, der versucht, seinen Sohn vor dem Wetter zu retten, das außer Kontrolle gerät. Aufgrund der globalen Erwärmung hat es einen abrupten Klimawandel gegeben, der weltweit zu katastrophalen Naturkatastrophen führt: Grapefruitgroße Hagelkörner in Tokio, Japan; Schneestürme trafen Neu-Delhi, Indien; und über Nacht schwankt die Temperatur in New York City von heiß auf eiskalt, wodurch der Ozean anschwillt und Manhattan verschlingt. Alle Wetterumschwünge markieren den Beginn der nächsten Eiszeit.

Filmfans schätzten die atemberaubenden Spezialeffekte des Films, aber Wissenschaftler interessierten sich aus einem anderen Grund für den Film. Lonnie Thompson sah The Day After Tomorrow zweimal, und, wie er zu Maren Dougherty sagte National Geographic, „Das ist definitiv übertrieben. Aber zumindest zwingt es die amerikanische Öffentlichkeit, über das Klima nachzudenken.“ Und die Öffentlichkeit war neugierig, wie viel Wahrheit in der Fiktion steckt. Stefan Lovgren von national Geographic mit Tom Prugh, einem leitenden Redakteur am Worldwatch Institute, einem in Washington, DC, ansässigen Sprecherforschungszentrum, das sich auf die Umwelt konzentriert. Laut Prugh „gibt es einen Kern Wahrheit“ in dem Film, „obwohl er ‚Hollywoodisiert‘ wurde.“

Prugh erklärte weiter, dass es tatsächlich eine globale Erwärmung gebe und dass die Temperatur der Erde in den letzten hundert Jahren um etwa 1° Fahrenheit gestiegen sei. Das mag nicht nach viel klingen, aber laut Prugh ist es eine erhebliche Erwärmung, die potenziell schwerwiegende Folgen haben könnte. Temperaturänderungen verursachen unter anderem einen Anstieg des Meeresspiegels (Wasser dehnt sich bei Erwärmung aus), eine Zunahme der Anzahl und Intensität von Stürmen und größere Überschwemmungen. Klimaveränderungen können indirekt auch zum Aussterben ganzer Arten (von Pflanzen, Insekten oder Tieren) führen.

Prugh wies schnell darauf hin, dass solch drastische Klimaveränderungen im Gegensatz zum Film nicht über Nacht eintreten. Aber er fügte auch hinzu, dass Menschen „auf das Gaspedal treten“, indem sie Gase hinzufügen, die in der Erdatmosphäre eingeschlossen sind. Das Verbrennen von Kohle, Öl und Benzin sind einige der Hauptschuldigen. Obwohl The Day After Tomorrow ist nur ein Film, der Klimawandel ist ein sehr reales Problem. Und Prugh hofft, dass die Kinobesucher etwas vom Theater mitnehmen: „Ich hoffe, die Menschen verstehen, dass der Klimawandel jetzt stattfindet. Prush bot auch einige einfache alltägliche Korrekturen an. Ein Vorschlag ist, das Licht auszuschalten, wenn Sie einen Raum verlassen. Da mehr als die Hälfte des in den Vereinigten Staaten erzeugten Stroms aus Kohle stammt, reduziert das Ausschalten des Lichts die Menge an Kohlenstoff, die in die Luft freigesetzt wird. Stellen Sie sich vor, was passieren würde, wenn eine Million Menschen anhalten würden, um das Licht auszuschalten.

Da das Feld so neu war und es so wenige Polarbohrexpeditionen gab, war die Konkurrenz groß. Mosley schaffte es, sich einen Platz in der geologischen Abteilung der OSU zu erarbeiten, und wurde schließlich leitende Ermittlerin für Bohrprojekte in der Antarktis. Aber Thompson beschloss, sich in ein noch neueres Forschungsgebiet vorzuwagen, bei dem es darum ging, Eisproben aus tropischen Regionen des Planeten zu sammeln. Damals glaubte niemand, dass solche Gebiete etwas Wertvolles hervorbringen könnten; tropisches Eis war einfach nicht alt genug oder stabil genug, um Langzeitrekorde zu halten. Thompson war jedoch überzeugt, dass selbst in wärmeren Klimazonen die Höhe der Eiskappen so extrem war, dass Schnee- und Eisschichten wahrscheinlich lange genug gefroren bleiben, um alle Arten von Daten preiszugeben. Also brach er 1974 in die peruanischen Anden auf, um sein erstes Projekt in Angriff zu nehmen: die Eiskappe von Quelccaya.

Über fünf Kontinente hinweg

Mit einer Höhe von über 18,000 Fuß waren nur sehr wenige Menschen (außer einheimischen Schafhirten) jemals in der Nähe von Quelccaya gewesen, und niemand hatte den massiven Eishügel jemals wirklich erforscht. Als er höher und höher kletterte, erlebte Thompson aus erster Hand die Gefahren der Arbeit in einer so extremen Höhe; Gefahren wie schreckliche Kopfschmerzen, Atembeschwerden und sengende Sonnenhitze. Darüber hinaus stand der unerfahrene Entdecker vor einem weiteren Hindernis: Die Bohrer, die bei der Polarforschung verwendet wurden, konnten nicht verwendet werden; Sie waren zu schwer und mussten mit einem Generator betrieben werden. Unerschrocken arbeitete Thompson mit einem Ingenieur aus Nebraska namens Bruce Koci zusammen, um einen leichteren Bohrer zu entwickeln, der mit Solarenergie betrieben werden sollte. Er appellierte auch an andere Forscher, mit ihm zusammenzuarbeiten. 1983 machten sich Thompson, Koci und mehrere andere Wissenschaftler auf den Weg zur Spitze von Quelccaya. Die Expedition umfasste auch vierzig Maultiere, Esel und Pferde.

Am Ende von zehn Wochen hatte Thompsons Team erfolgreich zwei Eisbohrkerne entnommen, die genug Staub und Trümmer enthielten, um das regionale Wetter bis 470 zurück zu dokumentieren CE Es war die erste Tiefbohrung eines tropischen Gletschers und der erste echte tropische Eisrekord. Forscher auf anderen Gebieten machten sich auf und nahmen die Entdeckung zur Kenntnis. Besonders Archäologen waren erfreut, weil Thompsons Forschung dazu beitrug, Theorien über alte Kulturen (wie die Tiwanuka) wissenschaftlich zu validieren, von denen sie glaubten, dass sie in der Gegend gelebt hatten. Geologen waren interessiert, aber nicht übermäßig beeindruckt; ein XNUMX Jahre alter Kern war nichts im Vergleich zu jahrhundertealtem Polareis. Aber Thompson war noch lange nicht fertig. In den nächsten fünfzehn Jahren unternahm er unzählige Expeditionen, um zu beweisen, dass die Erforschung des tropischen Eises gültig war. Und auf seinen Reisen begleiteten ihn die Kernmitglieder seiner Quelccaya-Crew, darunter Koci und der Klimatologe Keith Mountain. Wie Mountain zu Kevin Krajick sagte: „Wir haben alle genug Haut und Blut verloren, sodass niemandem gesagt werden muss, was zu tun ist. Etwas geht kaputt, wir reparieren es.

Thompson und sein Team bereisten fünfzehn Länder auf fünf Kontinenten und bestiegen einige der höchsten Erhebungen, die jemals erforscht wurden. Auf ihrem Weg begegneten sie unzähligen Hürden. In den Jahren 1991 und 1992 mussten bei der Bewältigung der Guliya-Eiskappe in Westchina Proben in alten Lastwagen durch die Ghobi-Wüste transportiert und mit Eiscreme gekühlt werden. Eine Wanderung im Jahr 1993 zum höchsten Gipfel Perus, Huascarán, war so tückisch, dass das Team am Ende 1997 Tage am Bohrplatz lebte, was möglicherweise zum Rekord für die längste Lebenszeit in großer Höhe führte. Und XNUMX, bevor sie zur Sajama-Eiskappe in Bolivien kletterten, mussten Thompson und seine Crew an einer Zeremonie mit einheimischen Stammesangehörigen teilnehmen, die glaubten, es sei notwendig, die Berggottheiten zu besänftigen. All die Mühen haben sich jedoch gelohnt, da Thompson damit begann, Eisbohrkerne voller Informationen nach Hause zu bringen.

Erstaunliche Entdeckungen und düstere Vorhersagen

Ende 1997 unternahm Thompson seine bislang wichtigste Expedition, als er ein Team von Forschern aus den Vereinigten Staaten, China, Peru, Russland und Nepal anführte, um den Dasuopo-Gletscher in Tibet zu erkunden. Mit 26,293 Fuß war und ist es das höchste Eiskernprojekt der Welt. Proben, die vor Ort entnommen wurden, lieferten eine erstaunlich umfassende Aufzeichnung der Region, die sich über mehr als tausend Jahre erstreckte. Besonders hervorzuheben sind die Aufzeichnungen, die die Geschichte des südasiatischen Monsuns detailliert beschreiben, ein Klimaereignis, das in jährlichen Zyklen in Indien, Pakistan und im Westen nach Afrika auftritt. Änderungen im Monsunzyklus können zu katastrophalen Dürren oder Überschwemmungen führen. Thompsons Daten zeigten, dass 1790 eine große Verschiebung stattfand, die zu einer bedeutenden Dürre führte, die sieben Jahre anhielt. Als Folge starben allein in Indien mehr als XNUMX Menschen.

Im Februar 2001 präsentierte Thompson seine erstaunlichen Ergebnisse bei einem jährlichen Treffen der American Association for the Advancement of Science. Aber er war gerade von einer Expedition zum Mount Kilimanjaro in Westafrika zurückgekehrt und hatte auch eine alarmierende Nachricht zu verkünden: Die Eiskappe auf dem Berg verschwand mit unglaublicher Geschwindigkeit. Laut Thompsons Daten waren 82 Prozent der Eiskappe zwischen 1912 und 2000 geschmolzen, und die Zerfallsrate beschleunigte sich. Er sagte voraus, dass die Obergrenze bis 2015 weg sein würde. Thompson enthüllte auch, dass das gleiche Phänomen auch in anderen tropischen Gebieten auftritt. In Quelccaya zum Beispiel war die Obergrenze seit seiner ersten Reise vor achtundzwanzig Jahren um etwa ein Fünftel geschrumpft.

Einige Wissenschaftler behaupteten, dass das Schmelzen auf eine Kombination aus natürlichen und künstlichen Faktoren zurückzuführen sei. Thompson verband das Schmelzen jedoch direkt mit der beschleunigten globalen Erwärmung, dh der erhöhten Temperatur der Erde, die durch eine erhöhte Dichte von Gasen (wie Kohlenmonoxid) in der Erdatmosphäre verursacht wird. „Ich habe keine Frage“, erklärte Thompson in seinem Bericht, der in veröffentlicht wurde Zeit Magazin, „dass die Erwärmung teilweise, wenn nicht vollständig, durch menschliche Aktivitäten verursacht wird.“ Er wies darauf hin, dass Proben eine vierfache Zunahme des im Eis eingeschlossenen Staubs und eine Verdoppelung der Kohlenmonoxidkonzentrationen zeigten. Thompsons beunruhigendste Enthüllung war, dass das letzte Jahrzehnt, basierend auf der Analyse des Eises von Tibet und Afrika, das wärmste seit tausend Jahren gewesen war.

Thompsons persönliche Mission

Obwohl Thompsons Erkenntnisse aus den Tropen stammen, glaubt er, dass seine Vorhersagen eine weitreichende Wirkung haben. „Diese tropischen Gletscher sind ein Frühwarnsystem für das Klima der Erde“, sagte er zu Maren Dougherty National Geographic. Er erklärte weiter, dass die Bekämpfung der globalen Erwärmung in der Verantwortung aller liege: „Es ist nur eine Frage der Zeit, bis alle erkennen, dass wir etwas tun müssen, wenn wir die Art von Zivilisation, in der wir leben, erhalten wollen.“ Aus diesem Grund haben es sich Thompson und seine Frau zur persönlichen Aufgabe gemacht, Menschen von Grundschulkindern bis hin zu Universitätsforschern darüber aufzuklären, dass Menschen die Erde erwärmen, es aber noch nicht zu spät ist, etwas dagegen zu unternehmen.

Thompson machte es sich auch zur persönlichen Mission, Marathonexpeditionen zu gefährdeten Eiskappen zu unternehmen. „Wir müssen diese Archive holen, bevor sie weg sind“, sagte er zu Ned Rozell von Alaska Wissenschaftsforum. Ende 2004 kehrte Thompson nach Quelccaya und in den Himalaya zurück, und er und sein Team erkundeten mindestens dreizehn weitere Stätten auf der ganzen Welt, darunter Gipfel in Russland und eine auf Heard Island, einem winzigen Fleck im Indischen Ozean, der noch nie erforscht wurde Vor. Obwohl die Wissenschaftsgemeinschaft endlich anerkannte, dass tropische Regionen entscheidende Forschungsgebiete sind, war die Finanzierung solcher Projekte immer noch schwer zu bekommen. Infolgedessen begann Thompson, nach unkonventionellen Finanzierungsmethoden zu suchen. Beispielsweise hat er sich an private Spender wie den Medienmogul Ted Turner (ca. 1938–) und Unternehmen gewandt, die sich auf Outdoor-Ausrüstung konzentrieren, darunter Lands‘ End.

Inzwischen untersuchen Thompson und seine Forscher an der Ohio State University, wo er ordentlicher Professor ist, die Eisproben, die in Kühlhäusern aufbewahrt werden. Die Lagerstätte der OSU ist etwa 2,100 Quadratfuß groß und enthält Eisbohrkerne, die sich, wenn sie aneinandergereiht würden, über vier Meilen erstrecken würden. Es sei wichtig, sie aufzubewahren, erklärte Thompson National Geographic, weil sie lebende Archive sind. Solche Archive erweisen sich als wertvoll für andere Forscher an anderen Institutionen und sind wichtig für die Zukunft. „Weil es klar ist“, fügte Thompson hinzu, „dass Sie in nur 15 Jahren nicht in der Lage sein werden, in die reale Welt hinauszugehen, um diesen Rekord wiederherzustellen.“

Der Indiana Jones der Wissenschaftler

Thompsons Entdeckungen haben ihn zu einem sehr berühmten Mann gemacht. Er macht regelmäßig nationale Schlagzeilen, er wurde ins Weiße Haus eingeladen, um seine Expertenmeinungen zu teilen, und Umweltschützer betrachten ihn als Sprecher des Planeten. Andere Wissenschaftler bezweifeln manchmal den genauen Zeitpunkt seiner Vorhersagen, aber sie erkennen Thompson auch als einen Geologen an, der sich seiner Arbeit mit ganzem Herzen widmet. Laut dem Geochemiker der Harvard University, Daniel Schrag, der mit Krajick sprach, „ist er Indiana Jones am nächsten.“ Eine seltsame Beschreibung für den stillen, bebrillten Thompson, der sich selbst nicht als Abenteurer sieht. „Ich will nur die Daten“, gab er Krajick gegenüber zu. Und Thompson scheint entschlossen zu sein, die Daten ungeachtet seiner eigenen persönlichen Sicherheit zu bekommen. Er hat einen leichten Herzklappenfehler und 1996 wurde bei ihm schweres Asthma diagnostiziert. Beide Bedingungen könnten sich für jemanden als tödlich erweisen, der in erhöhte Höhen klettert. Aber, wie Ned Rozell es ausdrückte: „Thompson wird nicht ruhen, solange das Eis noch da ist.“

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